Qué es y para qué se utiliza JavaScript

Del mismo modo que HTML o PHP, JavaScrip es un lenguaje de programación cuyo principal uso es del lado del cliente, lo que significa que se ejecuta directamente en nuestros ordenadores, aunque también tiene usos del lado del servidor, en aplicaciones e incluso en documentos en formato PDF.

Historia del nacimiento de JavaScript

El lenguaje de programación JavaScript fue creado por Nestcape con la intención de que pudiese ser integrado en HTML y así crear páginas web dinámicas e interactivas sin que fuera necesario utilizar Java o scripts-CGI.

En la década de los años noventa, las velocidades de conexión a internet eran increíblemente lentas (menos de 30 kbps por segundo) sin embargo, las aplicaciones se iban haciendo cada vez más complejas. Para solventar esta disparidad se hizo necesario crear un lenguaje de programación que se ejecutase en el equipo de los usuarios, y no en los servidores. Así, cuando te equivocaras al rellenar un formulario, no te dormirías esperando a conocer la respuesta y en qué te habías equivocado.

Fue BrendanEich, empleado en Nestcape, quien adaptó algunas tecnologías ya existentes como ScriptEase al navegador NestcapeNavigator 2.0 que justo iba a ser lanzado en 1995. Había nacido lo que Eich denominó como LiveScript.

Más tarde, Nestcape se alió con Sun Microsystems con el objetivo de crear un nuevo lenguaje de progración. Y justo antes del lanzamiento de decidieron sustituir su nombre por JavaScript. ¿A qué se debió ese cambio? Simplemente cuestiones de marketing: Java era la palabra de moda en el sector informático.

El nuevo lenguaje de programación JavaScript resultó ser todo un éxito. Pronto Microsoft copió descaradamente el lenguaje, llamándole JScript, así que para evitar una “guerra tecnológica”, Nestcape decidió estandarizar su lenguaje. En 1997 lo envió a la European Computer Manufacturers Association(ECMA). Allí, el comité TC39 estandarizó “un lenguaje de script multiplataforma e independiente de cualquier empresa” al que llamó ECMA-262, razón por la cual algunos prefieren llamar así a JavaScript que, en realidad no es más que el nombre comercial del estándar ECMA-262, que más tarde fue normalizado por la ISO al estándar ISO/IEC-16262.

Diferencia entre Java y JavaScript 

Debido a la similitud de sus nombres, es habitual que personas aún no familiarizadas con un entorno de programación confundan Java con JavaScript, muchas veces considerándolos la misma cosa, y entendiendo, erróneamente, que Java es una abreviatura de JavaScript.  Nada más lejos de la realidad.

Java también es un lenguaje de programación,pero la diferencia fundamental es que este cuenta con un compilador. Es decir, con Java los programadores pueden crear aplicaciones independientes y también aplicaciones que se luego pueden ser incrustadas en una página web creada con HTML. Estas aplicaciones incrustadas reciben el nombre de applets.

Por el contrario, JavaScript es también un lenguaje de programación, pero un lenguaje de guiones o scripts que es interpretado (no compilado) y que, en la práctica, funciona y se comporta como si de una extensión de HTML se tratase.  Tal y como veremos a continuación, el código o fragmento de código de JavaScript se inserta de manera directa en el documento HTML (hay dos métodos para ello) sin que sea necesaria su compilación como con Java, ya que es el propio navegador web el que se va a encargar de leer e interpretar tal código.

Para qué se utiliza JavaScript

Además, JavaScript es un lenguaje de programación orientado a objetos, diseñado para el desarrollo de aplicaciones cliente/servidor a través de Internet. JavaScript permite desarrollar programas que se ejecutan directamente en el navegador (cliente) de manera que éste pueda ejecutar determinadas operaciones o tomar decisiones sin necesidad de acceder al servidor.

Con JavaScrip es posible crear efectos dinámicos, originales, atractivos para las páginas web; estos efectos (escritos en código) son detectados, leídos e interpretados por la mayoría de navegadores modernos como Chrome, Opera, Mozilla Firefox, Safari y otros, y nos los muestran a los usuarios.

Para comprender mejor la importancia de JavScript y su funcionamiento, nada mejor que hacerlo con un ejemplo. Cuando has escrito en la barra de direcciones de tu navegador la URL de esta página web, el servidor ha recibido tu petición y ha enviado a tu ordenador la respuesta. Esta respuesta incluye el código HTML, que es el encargado de mostrar en tu pantalla las diferentes imágenes, textos, menús, etcétera de nuestra página web, y un código JavaScrip, el cual es el encargado de generar los efectos dinámicos que se producen tras tus acciones, por ejemplo, que se despliegue un menú cuando pulsas sobre el icono correspondiente o cuando pasas el puntero del ratón sobre él.

Como ya podrás imaginar, la rapidez y dinamismo es una de las grandes ventajas aportadas por el lenguaje JavaScript ya que, al ser ejecutado en el ordenador del usuario, esos efectos se pueden generar de manera mucho más dinámica y veloz que si se generasen desde el servidor.

Para que los efectos se muestren en el ordenador del usuario, éste debe tener activado JavaScript en su equipo pues, de lo contrario, las páginas web se mostrarán estáticas. Sin embargo, hoy en día todos los navegadores modernos son compatibles con JavaScript y prácticamente todos los internautas tenemos activada esta opción en nuestros Mac o PCs.

Cómo se utiliza JavaScript

El lenguaje JavaScript puede ser utilizado de varios modos en los documentos HTML. Estos permiten que se puedan incrustar trozos o fragmentos de código de JavaScript, tanto en el interior del propio documento HTML (embebido), como “enlazando” a él, es decir, efectuando una carga de dicho fragmento de código indicando de forma expresa el archivo en el que se encuentra el código JavaScript.

En el primer caso, dado que se trata de un lenguaje (JavaScript) dentro de otro lenguaje (HTML), el código debe ir encerrado entre unas marcas determinadas:

<script type=”text/javascript”>…</script>

En el segundo caso, el archive externo en el que se encuentra el código JavaScript tiene una extensión .js. Un documento HTML puede incluir no sólo uno, sino múltiples scripts de JavaScript, aunque también podría no incluir ninguno.

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